Un nuevo estudio del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés) revela que las hormigas comenzaron a desarrollar la agricultura millones de años antes que los seres humanos.

El investigador asociado del Smithsonian y profesor de biología de la Universidad de Copenhague, Jacobus Boomsma, y sus colegas Sanne Nygaard y Guojie Zhang, llegaron a estas conclusiones tras estudiar los genes de siete especies de hormigas cultivadoras y sus hongos asociados, para entender cómo se desarrolló la asociación, indica un informe del STRI.

En el documento, los científicos señalan que hace 55 a 60 millones de años las hormigas de la tribu Attini cambiaron su estilo de vida de cazadoras-recolectoras por el de agricultura de subsistencia, cultivando preferentemente hongos.

Los humanos, por el contrario, empezaron la agricultura de subsistencia hace unos 10,000 años, progresando a la agricultura industrializada sólo en el siglo pasado.

Según los investigadores, hace alrededor de 25 millones de años, un linaje de hormigas comenzó a cultivar los bulbos diminutos que crecían en la materia vegetal leñosa en descomposición, muy ricos en proteínas.

Estos alimentos, más nutritivos, apoyaban a colonias más grandes, estimulando aún más avances en la co-evolución hormiga-hongo hasta que hace 15 millones de años surgieron las hormigas cortadoras de hojas (agricultura de subsistencia).

‘Las especies de hormigas cortadoras de hojas corta y siembra a diario sus granjas subterráneas con material vegetal fresco y verde, cultivando una especie de hongo totalmente domesticado a escala industrial, que puede sostener colonias de hasta millones de hormigas’, indica el informe.

‘El éxito de las hormigas cortadoras de hojas sería el equivalente a que en la antigua civilización griega se hubiera encontrado la manera de cultivar a escala industrial un súper-alimento único, de uso múltiple, resistente a enfermedades, a plagas y a la sequía’, expresó Boomsma.

La investigación destaca, además, que esa domesticación cambió a ambos linajes de hormigas.

A diferencia de sus ancestros y parientes silvestres del presente, el hongo de las hormigas cortadoras de hojas ya no puede producir las enzimas que digieren la materia de plantas leñosas, por lo que es dependiente de las hojas verdes traídas por las hormigas.

‘Las hormigas perdieron muchos genes cuando se comprometieron a cultivar hongos,’ comentó Boomsma, destacando que los hongos aumentaban la probabilidad de supervivencia de las hormigas. ‘Esto condujo a una cascada evolutiva de cambios, no igualada por ningún otro linaje de animales estudiados hasta el momento.’

El reciente estudio, publicado en la revista Nature Communications , es uno de los primeros intentos de observar toda la composición genética de las hormigas y de los hongos.

INICIOS EN LA AGRICULTURA

Las hormigas, pioneras en la actividad agrícola

Hace 55 a 60 millones de años las hormigas de la tribu Attini cambiaron su estilo de vida de cazadoras- recolectoras a la agricultura de subsistencia.

La hormigas empezaron a cultivar hongos y luego a cortar hojas.

Los humanos empezaron la agricultura de subsistencia hace unos 10,000 años.

Progresaron en la agricultura industrializada sólo en el siglo pasado, según el estudio.

Las hormigas descubrieron la agricultura antes que los humanos

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